Астрономы создали первую карту облачности на экзопланете

Астрономы создали первую карту облачности на планете, расположенной за пределами Солнечной системы. Речь идет о планете Kepler-7b, газовом гиганте типа Юпитера, которая расположена от нас на расстоянии примерно тысячи световых лет. Эта планета была обнаружена несколько лет назад орбитальной обсерваторией Kepler, а затем наблюдение за ней вели при помощи американского космического телескопа Spitzer, сообщает британская вещательная корпорация BBC.
Она обращается на сравнительно небольшом расстоянии вокруг своего солнца. Полученные результаты наблюдений свидетельствуют, что планета обладает густой облачностью в западном полушарии, а вот в восточном полушарии облаков нет. Статья об этом опубликована в научном журнале Astrophysical Journal Letters.
"Наблюдая планету с помощью телескопов Kepler и Spitzer на протяжении более трех лет, мы смогли получить очень грубую "карту" этого газового гиганта в очень низком разрешении", - говорит соавтор статью Брайс-Оливье Демори из Массачусетского технологического института в Кембридже. "На планетах такого типа не приходится ожидать наличия океанов или континентов, однако нам удалось зафиксировать четкую область, отражающую солнечные лучи, что мы истолковали как облачный покров", - рассказал астрофизик.
Ранее астрономы уже научились получать представление о распределении температур на поверхности экзопланет; в данном случае им впервые удалось взглянуть на распределение облачной массы над такой планетой.
Экзопланета Kepler-7b представляет собой довольно редкий экземпляр: по размерам она больше Юпитера, а по массе - значительно меньше. Ее удельная плотность чрезвычайна мала - примерно как плотность пенопласта.
Наблюдения телескопа Kepler в видимой части спектра показали, что изучаемая планета неоднородна; более того, в западном полушарии планеты было зафиксировано яркое отражение звезды от поверхности. Однако этих данных было недостаточно для того, чтобы понять природу отражения: является ли его источником облачный покров или какой-то источник тепла на поверхности планеты.
Тогда астрофизики обратились к данным, полученным орбитальным телескопом Spitzer. Эти данные подтвердили, что свет звезды, вокруг которой обращается планета, отражается от верхнего слоя облаков в западном полушарии. "Экзопланета Kepler-7b отражает гораздо больше света, чем большая часть найденными нами экзопланет, и мы объясняем этот факт наличием облаков в верхних слоях атмосферы", - говорит Томас Барклай, член группы специалистов НАСА, которая работает с телескопом Kepler.
"В отличие от Земли, распределение облачного покрова не слишком меняется со временем, что указывает на удивительно устойчивый климат", - продолжает ученый.
НАСА заявило, что полученные результаты являются первым шагом к применению подобных методов исследования к экзопланетам земного типа, которых в нашей Галактике должно быть несколько миллиардов. Пол Хертц, директор отдела астрофизики НАСА в Вашингтоне, считает, что астрономы теперь могут не просто находить экзопланеты, но и получать данные об их природе.
Орбитальная обсерватория Kepler в настоящее время завершила работу, так как гироскопы его инерционных стабилизаторов выработали свой ресурс и система ориентации перестала работать. Однако астрономы продолжают изучать полученные ранее данные с борта этой обсерватории; она обнаружила более 150 подтвержденных экзопланет и тысячи возможных претендентов.